Kerala, the Tropical Paradise of South India

During my study period in Bhubaneswar I decided to make one bigger trip. I decided to go to Kerala. It was supposed be completely different from Orissa or any other state in the north, so it should be fun! In February, the climate is at its best there. Not too hot, but you can already feel that the temperature will raise to a tropical level soon. During my roundtrip in April, after classes have ended, it wouldn’t be a good time to go south. So, I had to go now!


Kerala is a popular state in India, both for Indian and foreign tourists. It is well-known for having the highest literacy rate in India (99% of the population can read), but at the same time it has the highest ratio of alcoholics as well. Kerala has long been an alcohol-free state, but a few years ago alcohol consumption was allowed again and that’s where things went wrong.

In the backwaters of Kerala, which are canals that come from the sea and lakes and meander their way land-inwards, alcohol consumption is still prohibited.

You should also go to Kerala for its paradise-like beaches, tropical views from the houseboats, and golden jewelry. You should go and try out the typical Ayurvedic massage, follow a cooking class, attend a martial arts show, and sleep in a tree house while sipping tea that comes straight from the tea plantations below you.

I will now give you an overview of what my one-week trip looked like.


DAY 1: Bhubaneswar-Trivandrum

Early morning I left for the airport to fly from Bhubaneswar through Mumbai to Trivandrum (which is now known as Thiruvananthapuram, but who the hell can pronounce that?!). The flight connections went smoothly and in the afternoon we arrived in the capital city of the state Kerala.

We installed ourselves into the second best hotel of the city, Hycinth by Sparsa, for which we had to pay only €17/pp. Can’t be frugal for that price right?

We decided to catch the sunset at Kovalam Beach, which is one of the many popular beaches. This one was quite close to where we were staying. After a long ride in a tuktuk we zigzagged in a narrow street around tourists and many souvenir stalls to reach the white sand beach. At first I was a bit shocked to see so many women in bikini’s, shorts, and short dresses… but Kovalam is very touristy, so apparently that makes it more or less acceptable for us to show our knees and shoulders.

While walking down the beach by the water, we ran into a travel agent where we booked the houseboat for the next day. Two nights, three days on a private houseboat for two people would cost us Rs. 18,000, or €243 all-in. Quite expensive, but totally worth it!

That evening, we ate on a restaurant’s terrace with sea view. After dinner we walked back over the sand to get a tuktuk to drive us back to the hotel. It was quite hard for me not to fall asleep on the way. But I did my best, thinking that soon enough I would be laying down on the super soft kingsize bed that was waiting for me. (Such a luxury after the hard mattresses at XIMB!)



DAY 2: Trivandrum-Kollam

The next morning, after a delicious breakfast with cereal and pancakes (!!), we left for the train station to catch the train to Kollam. There, our houseboat would be waiting for us. Seeing as we didn’t make a reservation for the train, we had to go in general sleeper class. Thankfully, it wasn’t too crowded on the train and we had a whole section to ourselves.

Upon arrival in Kollam, a driver picked us up. Because we were too early to go on the boat, we went on a search for beer first. Like I said earlier, alcohol is not allowed on the backwaters, so we wanted a secret stash for later on. But… no alcohol was to be found anywhere. They can be quite smart, those Indians!




On the boat, we got a tour of the frontside deck, the bedroom and en-suite bathroom, and the kitchen. When we sat ourselves down in the “living room” on the front deck, we each received a coconut as a welcome drink. I never had coconut milk before and I actually quite liked it – it was a perfect welcome drink in this setting.

Eventually we went out on the water and my eyes almost fell out of their sockets. How tropical and heavenly can a place look?! The fact that the boat barely made any noise and that we chose a less touristy location made for a very chill, relaxing, peaceful atmosphere. I went for a tanning session on the very front of the front deck and already after half an hour my short was burned into my skin.

In the afternoon we moored at some random place and got ready for dinner. In the evening I watched Narcos on the laptop, while having a refreshing beer that the staff got for us from… somewhere. Alcohol consumption may be prohibited here, but rules in India are usually more like “suggestions”.



DAY 3: Kollam Backwaters

Spending a couple of days on a houseboat really forces you to relax. There is not much to do and phone reception is… poor to say the least. The second day, we were entertained with a gondola-like kano ride which took us into the deepest canals of the backwaters. Often we had to lay down in the kano to fit underneath the low bridges that connect the small towns with each other.

We also stopped in some of the villages. One of them was the home of our guide. He took us to the local café where we had some really good chai and discovered how they make ship ropes.

That evening I found a ginormous cockroach in the bed and rats were running from mainland on board. Eeeek! The staff did their very best to keep them away from us (and the kitchen) though!

Let me introduce the staff to you. There was a captain who barely spoke English, and a cook who was so friendly and tried so hard to speak English to me. He also made us food as if he were cooking for his own family, upon our request. And that is how I got to know the traditional, South-Indian kitchen. The cook had previously been cooking at weddings and other events. In short, the food had been superb!




DAY 4: Kollam-Munnar

Honestly, this had been one of the toughest days of the week. It took us almost twelve hours to get from the backwaters to hill station Munnar. Two train rides and one looooong bus ride. And the bus ride was… an adventure. Without AC, without windows (only rails) and so so full of local people, we drove on the narrow, winding roads in the hills at quite a high speed. I was sitting by the window and had to look away a few times when we came extremely close to the cliff’s edge. This happened especially when we had to take a bend at the same time as a bus that came from the opposite direction.

Once we had arrived in the center of Munnar, we made a secret stash of booze again and continued our way during a half-hour tuktuk ride over roads with full of potholes.

We had dinner at the hotel. We chose this particular hotel because of its price (€19/pp) and because it was supposed to offer a similar view and experience as a treehouse but in the comfort of a hotel. All real (and affordable) tree houses were already taken, which is a downside of the last-minute booking strategy. The truth is, though, that from our terrace we couldn’t actually see the forest through the trees… Too bad. The room itself was really good and the balcony was big and cosy, so really only the view disappointed a bit. The hotel also had its own tea plantation where we went for a walk both during the night and during the day.



DAY 5: Munnar

Because we didn’t expect the journey to Munnar to take this long, we decided to stay an extra day and give ourselves some well-deserved rest. As we booked our hotel through MakeMyTrip – and because we booked only for one night – we had to shift to another hotel the next day. Thankfully, there was another hotel nearby where we could stay for only €16/pp. Bamboo Dale Resort is a hotel where everything is made of bamboo. It was awesome. We had a huuuge terrace around our room and a swing from where we could enjoy the amazing view.

We went for a walk around the terrain, examined the “natural pool” near the waterfall, walked along the river and climbed up the rocks to get back to the main building – which was a piece of cake now thanks to our training at the survival camp from the week before. We ordered some super good yet super cheap roomservice.

At two o’clock in the afternoon we had a Skype call with our leadership and personal development coach in Belgium for an update. After that, we just rested and enjoyed the view.

In case you are wondering why I didn’t went out to go and visit stuff, then the answer is quite simple: we had already seen a tea plantation in our previous hotel, I don’t like to visit museums, the dams were too far away and we had been traveling enough the previous day, and visiting a spice plantation didn’t seem worth it to us either. Besides, we wanted to take full advantage of this really cool hotel!



DAY 6: Munnar-Trivandrum

Our second last day was one long journey again. After two long bus rides (during which we lost a side mirror and bumped into an opposite bus and caused a traffic jam), we had to spend another four hours in the general class of a local train with no seating during the first half of the journey. A whole day without AC and being on the road that long… I was exhausted by the end of the day. A driver would have been a lot more comfortable, but when you’re on a budget, you can’t just spend €50 when you can just as easily spend €12 on an alternative. And besides, in hindsight, this way it also makes for a far better story. But in the moment itself, I was really sick and tired of it. I just reminded myself to be happy that I wasn’t traveling alone for once!

Since we couldn’t stay at the Hycinth again, we went to Hotel Keys and that was also quite up to the previous hotel’s level! In the lobby we played some pool while we waited for our dinner to be prepared. Once back in the room, I attempted to watch another episode of Narcos, but fairly quickly I was off to Dreamland.


DAY 7: Trivandrum-Bhubaneswar

The return journey via Mumbai to Bhubaneswar went smoothly. We flew with Indigo again, a national airline in India that I can recommend. The catch is that you can only take 7kg of hand luggage and check in only 15kg.


Lastly, I want to take an extra minute to explain MakeMyTrip to you. This website, which also has an app, offers the possibility to book everything through one platform: trains, busses, flights, hotels… If you book your flight with them, you automatically get 70% discount on your next hotel booking.

I, myself, always booked through the app to get that discount. That is why I got to stay in the best hotels for the cheapest price. However, the prices for the flights are not always cheapest through this platform. But the discounts you get on the hotels more than compensate for that in the end.

Kerala has been a unique, beautiful, and memorable trip. In total, I spent €520 on my own, all included. That is quite a good price if you realize that 80% of the budget was spent on the houseboat and flights. Otherwise, it is quite easy to live low-budget in Kerala.

An overview:

Hotels & houseboat: €215,78
Food & drinks: €61,16
Transportation (bus, train, tuktuk): €18,05
Flights: €223,92
Extras: €2,7

Total: €521,61

Should you add Kerala into your India travel program? If you are going in the winter season, absolutely! The period of November-March is ideal. Otherwise, I would first consider if you can handle the heat during the summer months. Maybe read what reviewers online have to say about it. In any case, I wish you a wonderful trip!

Kerala, de paradijselijke tropen van Zuid-India

Vorig semester ging ik tijdens de lesvrije periode naar Bratislava en Wenen, twee nieuwe hoofdsteden op mijn lijstje van Europese metropolen. Gedurende mijn verblijf in India besloot ik naar Kerala te gaan. Compleet anders, en dus dubbel zo leuk! In februari is het daar nog best te doen qua zomerse, tropische temperaturen. Tijdens mijn rondreis in april, als de lessen volledig afgelopen zijn, zou ik er niet meer naartoe kunnen gaan wegens te heet.

Dus, op naar het Zuiden!


Kerala is een populaire staat in India bij zowel Indische als buitenlandse toeristen, maar het staat vooral bekend om de hoogste ratio geletterheid van India (99% van de populatie kan lezen), maar ook om het hoogste aantal alcoholisten. Kerala is heel lang een alcoholvrije staat geweest, maar enkele jaren geleden werd alcohol weer toegestaan en toen liep het natuurlijk mis. Op de backwaters, de kanaaltjes die vanaf de zee en meren hun weg in het binnenland hebben gewriemeld, is alcoholconsumptie nog altijd verboden.

In Kerala moet je ook zijn voor de paradijselijke stranden, voor de tropische uitzichten vanop de houseboats en om gouden juwelen aan te schaffen. Je gaat er ook heen om de typische Ayurvedic massage te testen, kooklessen te volgen, een martial arts show bij te wonen en te slapen in tree houses terwijl je nipt aan de thee van een van de vele theeplantages die zich over de staat uitspreiden.

Ik geef je nu een overzicht van hoe mijn reis eruit zag.


DAG 1: Bhubaneswar-Trivandrum

’s Morgensvroeg vertrok ik naar de luchthaven van Bhubaneswar via Mumbai naar Trivandrum (nu eigenlijk bekend als Thiruvananthapuram maar wie kan dat nu uitspreken). De vluchten verliepen vlot en in de namiddag kwamen we aan in de hoofdstad van Kerala. We installeerden ons in het tweede beste hotel van de stad, Hycinth by Sparsa, waarvoor we slechts €17/pp betaalden. Kan je niet voor sukkelen, toch?

We besloten om de zonsondergang nog mee te pikken aan een van de vele stranden en kozen voor Kovalam beach, omdat dat het dichtstbij was. Na een lange rit in de tuktuk moesten we nog een smal straatje met tientallen toeristenwinkeltjes door voor we op een wit zandstrand omringd met palmbomen terecht kwamen.

Ik schrok even dat ik zoveel vrouwen in bikini’s, shorten en korte kleedjes zag… maar Kovalam is heel toeristisch en blijkbaar is het dan min of meer toegelaten om blote schouders en knieën te laten zien.

We wandelden langs het water en kwamen uit bij een travel agent waar we de houseboat voor de volgende dag boekten. Twee nachten, drie dagen op een privé-houseboat voor twee kost 18.000 rupees, of €243 all-in. Duur, maar wel de moeite!

’s Avonds aten we op een terrasje met zicht op zee. We wandelden over het strand terug naar de tuktuk staanplaats en ik deed mijn best om onderweg terug naar het hotel niet in slaap te vallen. Dat zou ik veel liever doen in het zachte kingsize bed dat op me stond te wachten! (Wat een luxe na de harde matrassen van XIMB!)

DAG 2: Trivandrum-Kollam

De volgende ochtend, na een heerlijk ontbijt met cereal en pannekoeken (!!), trokken we naar het station om de trein te nemen naar Kollam. Daar zou onze houseboat op ons liggen wachten. Aangezien we niet gereserveerd hadden, moesten we in de general sleeper class. Gelukkig was het niet zo druk op de trein en hadden we een hele sectie voor ons alleen.

Bij aankomst in Kollam was er een pick-up geregeld. We waren net te vroeg om op de boot te mogen, dus gingen we eerst nog op zoek naar bier voor op de boot. Alcohol is dus niet toegestaan in de backwaters, dus wilden we op voorhand al een geheim voorraadje inslaan. Maar… nergens alcohol te vinden. Ze zijn zo dom nog niet, die Indiërs!

Op de boot kregen we eerst een korte tour van het dek vooraan, de slaapkamer met badkamer en de keuken. Toen we plaatsnamen op het dek vooraan, de woonkamer als het ware, kregen we elk een kokosnoot als welkomstdrink. Ik heb nog nooit kokosnootmelksap gedronken en vond het best lekker en passend bij de omgeving.

Toen we dan effectief gingen varen, keken we onze ogen uit. Hoe tropisch en paradijselijk kan een plek eruit zien? Het feit dat de boot zo weinig lawaai maakte en dat we een minder populaire locatie voor houseboats hadden gekozen, zorgde voor een erg rustige en relaxte sfeer. Ik ging wat zonnen vooraan de boot en na een half uurtje stond mijn short er al in gebrand.

In de namiddag meerden we op een willekeurige plaats aan en bereidden ons voor op het avondeten. ’s Avonds keken we Narcos op de laptop, bij een fris biertje dat het bootpersoneel voor ons ergens gaan opvissen was. Alcohol mag dan wel verboden zijn, maar regels in India zijn vaker suggesties eigenlijk.

DAG 3: Kollam Backwaters

Zo’n dagen doorbrengen op een houseboat verplicht je echt om te relaxen. Veel is er niet te doen en goeie ontvangst is er ook niet. De tweede dag werd de bootrit opgeleukt door een uitstapje met een gondola-achtige kano die ons in de diepste backwaters bracht. We moesten ons vaak platleggen om onder brugjes die de verborgen dorpjes met elkaar verbinden heen te kunnen.

We zijn ook gestopt in een van die dorpjes, waar de gids zelf woonde, en hij nam ons mee naar het plaatselijke café waar we een heerlijke chai dronken en ontdekten hoe ze scheepstouwen maakten.

Die avond vond ik een enorme kakkerlak in bed en liepen er ratten van het vaste land de boot op. Best wel even schrikken! Het personeel deed erg hun best om ze bij ons (en uit de keuken) weg te houden.

Het personeel bestond trouwens uit de kapitein, die geen Engels sprak, en de kok. Die laatste was een heel vriendelijke man die zijn uiterste best deed om Engels met me te praten en die op onze vraag eten maakte alsof het voor zijn familie was. Zo heb ik dus de traditionele Zuid-Indische, Keralaase keuken kunnen proeven! De kok had voordien als traiteur op evenementen gewerkt. Het eten was dus ook geweldig lekker geweest! 

DAG 4: Kollam-Munnar

Dit was een van de zwaarste dagen van de week. Het duurde bijna twaalf uur om van de backwaters tot in de bergstad Munnar te komen. Twee treinritten en een laaaaange busrit. De busrit was… een avontuur. Zonder airco, zonder ramen (enkel tralies) en volgepropt met lokale bevolking reden we aan hoge snelheden over de smalle kronkelwegen door de bergen. Ik zat aan de venster en heb toch een paar keer moeten wegkijken als we toch wel héél dicht bij de afgrond kwamen om een andere bus te laten passeren in de bocht. Eenmaal aangekomen in het centrum van Munnar sloegen we opnieuw wat drank in voor later en vervolgden dan onze rit gedurende een dik half uur in een tuktuk over wegen vol diepe putten. Aangenaam is anders…

Die avond aten we in het hotel. We hadden het gekozen vanwege de prijs €19/pp en omdat het hetzelfde uitzicht zou bieden als een treehouse (alles aan een redelijke prijs was al volzet, het nadeel van last-minute boeken), maar… we zagen letterlijk door de bomen het bos niet. Jammer. De kamer was wel de moeite en het balkon was gezellig en groot. Het hotel had ook zijn eigen theeplantage waar we zowel ’s avonds als overdag in hebben rondgelopen.

Kerala-Munnar-theeplantage Kerala-Munnar

DAG 5: Munnar

We hadden niet voorspeld dat het zo lang zou duren om naar Munnar te geraken, dus besloten we onze dag strand op te geven om een dag langer uit te rusten. Omdat we onze hotels boekten via MakeMyTrip en maar één nacht hadden geboekt, moesten we de volgende dag van hotel verhuizen. Gelukkig was er een hotel in de buurt waar we voor €16/pp terecht konden. Het was een bamboo resort – Bamboo Dale – waar alles uit bamboo was gemaakt. En het was geweldig. We hadden een enorm terras met een geweldig uitzicht en een schommelbank waar je op een aangename manier van dat uitzicht kon genieten. We maakten een wandeling rondom het terrein, bekeken het “natuurlijke zwembad” aan de waterval, liepen langs de rivier en klommen op de rotsen terug omhoog – dat konden we nu immers na onze training tijdens het survival kamp – en bestelden supergoedkope en superlekkere roomservice.

Om twee uur in de namiddag moesten we een skype call doen met onze leadership coach in België voor een update en daarna rustten we lekker uit en genoten van het uitzicht.

Als je je afvraagt waarom ik niks ben gaan bezoeken in Munnar is het antwoord simpel: we hadden al een theeplantage gezien in ons vorige hotel, een museum bezoeken doe ik niet graag, de dammen waren te ver weg en we hadden even genoeg gereisd en een kruidenplantage sprak ons ook niet echt aan. Bovendien wilden we ons hotel ten volle benutten!

Kerala-Munnar-theeplantage Kerala-Munnar

DAG 6: Munnar-Trivandrum

Onze voorlaatste dag was opnieuw een lange reis. Na twee lange busritten (waarbij we een zijspiegel kwijtraakten en net wél in aanraking kwamen met een tegenliggende bus en zo een kleine file veroorzaakten), moesten we nog eens vier uur in de general class van de trein zitten en er was geen zitplaats gedurende de eerste helft van de rit. Een hele dag zonder airco en dan nog zo lang onderweg… ik was doodop aan het einde van de dag. Een driver had aangenamer geweest, maar als je op een budget bent, kan je niet zomaar €50 neerleggen als je ook een €12 manier als alternatief hebt. Achteraf bekeken is het natuurlijk een beter verhaal, maar op de moment zelf had ik er echt genoeg van… Ik was al lang blij dat ik niet alleen op reis was deze keer!

Die avond konden we jammer genoeg niet opnieuw in het Hycinth slapen, maar Hotel Keys was zeker evenwaardig! In de lobby stond een biljarttafel waar we gebruik van maakten terwijl ons avondeten werd klaargemaakt. Eenmaal terug op de kamer heb ik nog een poging gedaan om verder Narcos te kijken, maar al snel viel ik als een blok in slaap.


DAG 7: Trivandrum-Bhubaneswar

Ook de terugreis via Mumbai naar Bhubaneswar was vlot verlopen. We vlogen opnieuw met Indigo, een nationale maatschappij van India die ik zeker kan aanraden. Maar let op: je mag maar 7kg handbagage en 15kg in je valies meenemen!


Ten slotte nog een woordje uitleg bij MakeMyTrip. Deze website, waarvan ook een app bestaat, biedt de mogelijkheid om alles te boeken via één platform: treinen, bussen, vluchten, hotels… Als je je vlucht bij hen boekt, krijg je automatisch ook 70% korting op je volgende hotelboeking met je booking code. Ik heb voor mezelf altijd alles via MakeMyTrip geboekt, zodat ik bij élke hotelbooking 60-70% korting kreeg. Daarom kon ik in de beste hotels verblijven voor een prikje. De prijzen voor vluchten zijn niet altijd het goedkoopst via deze website (zelfs niet via de app, waar je nog eens extra korting krijgt), maar de kortingen die je krijgt voor de hotels door je vlucht bij hen te boeken maken dan wel weer een significant verschil op het totaalbedrag van je reis!

Kerala is een unieke, prachtige en indrukwekkende reis geweest. In totaal heb ik €520 op mijn eentje uitgegeven aan deze trip, alles inbegrepen. Best een leuk prijsje voor een week, zeker als je weet dat 4/5 van de prijs de houseboat en de vluchten bedraagt. Verder kan je erg zuinig leven in Kerala.

Een overzichtje:
Hotels + houseboat: €215, 78
Eten + drinken: € 61,16
Vervoer (bus, trein, tuktuk): €18,05
Vluchten: €223,92
Extra’s: €2,7
Totaal: €521,61

Moet je Kerala incalculeren bij jouw reis naar India? Als je tijdens de kerstvakantie gaat, zeker weten! De periode november-maart is er ideaal. Anders zou ik er vanwege het weer toch maar eens goed bekijken en opzoeken wat reviewers over hun ervaringen vertellen. Ik wens je alvast veel plezier!